O que se ensina em Biofísica?
Gilberto Corso
Depto de Biofísica e Farmacologia
Universidade Federal do Rio Grande do Norte
Centro de Biociências - Campus Universitário
59078 972
Natal
RN
Brasil

Introdução
Muitos estudantes da área exata demonstram uma curiosidade maravilhada acerca da Biofísica, os
motivos desta sedução são incontáveis. Talvez seja o mistério de estudar a vida, de desvendar algum
truque do DNA, de ficar frente a frente com um anfíbio em seu ambiente natural, de ter um emprego
vestindo branco em um hospital, de trabalhar em um lugar com mais meninas, ou de encontrar a cura
de alguma doença grave e incurável que tenha ceifado a vida de um ente querido. A estes estudantes
este artigo é escrito. Espero não os decepcionar, de antemão adianto que aqui encontrarão muitos
caminhos, respostas e perguntas.
A impressão primeira oferecida pela Biofísica a um físico que por descuido se tornou professor desta
disciplina foi a de um conjunto de conteúdos de biologia que para sua compreensão requer um
conhecimento um pouco mais sofisticado de física. Paralelamente, quem tem o poder nos
departamentos que lecionam Biofísica são biólogos ou médicos. Este pessoal, não muito
familiarizado com física, acaba passando a bola do ensino desta disciplina para alguns poucos dentre
eles que por aptidão, renúncia ou emprego público estável, se sujeitam a mexer com equações e os
abstratos conceitos da física.
Antes de descrever o que se ensina na Biofísica, que é o tema deste escrito, permitam uma breve
digressão sobre a física e o que um físico pode esperar de um ramo da física aplicada (afinal muitos
talvez tenham em mente ser este o status da Biofísica). O curso de física nos faz pensar que existem
disciplinas fundamentais: mecânica, eletromagnetismos, mecânica estatística ou quântica. Os
currículos de graduação e pós -graduação enfatizam o caráter essencial destas áreas e somos todos
conduzidos a imaginar, não totalmente sem razão, que podemos resolver um sem número de
problemas usando conceitos e métodos da física. Assim acontece, por exemplo, com a física
nuclear, o estado sólido, a astronomia, ou a física de plasma. Assim, em tese, se passaria com a
Biofísica, mas esta, porém, situa-se em uma geografia mais longínqua do que as anteriores. A física
de plasma pertence por inteiro ao mundo da física, a Biofísica, por outro lado, não se situa totalmente
à vontade, nem dentro da física, nem na biologia.
Brinca-se nas cantinas dos departamentos de física, entre goles fartos e irônicos de café, que aos

físicos não lhes falta a auto-estima, afinal seus métodos revelam os segredos mais fundamentais da
matéria e ainda se aplicam a todas as áreas de conhecimento (e talvez mais algumas por inventar).
O parágrafo anterior e a piada estão aqui como uma semi-advertência ao leitor (que provavelmente é
um físico): não existem Hamiltonianas em Biofísica. E mais, para se ensinar esta disciplina são
necessárias longas descrições da natureza e um saber fenomenológico da física - tente deixar a
maioria das suas equações em casa antes de se dirigir à sala de aula. Ninguém conseguirá dar uma
aula de Biofísica que não seja uma redonda porcaria se não conhecer física do cotidiano e não tiver
bons bocados de biologia em seu coração.
Este escrito não se ocupa do que a Biofísica é, ou deveria ser, aqui se fará uma exposição breve do
que ela tem sido sob a ótica da demanda dos seus currículos de graduação. Na descrição dos
conteúdos da disciplina enfocaremos três aspectos: a necessidade de se ensinar Biofísica para se
entender Fisiologia, a relação entre a Biofísica e o maquinário médico e os pré-requisitos de física
necessários à Biofísica: o que se ensina e o que não se ensina no segundo grau. Por fim, pois como
latinos não resistimos à vontade de filosofar, será exposta uma quase elegante definição da Biofísica
e se discorrerá sobre o sentido das palavras.

O que se ensina na disciplina de Biofísica
A disciplina de Biofísica é ministrada para vários cursos da área biológica e da saúde. Os currículos
dos cursos de graduação variam ao longo do país, em nossa instituição (Universidade Federal do Rio
Grande do Norte) ministramos a cadeira de Biofísica para os cursos de Odontologia, Medicina,
Biologia, Enfermagem, Biomedicina, Fisioterapia e Ecologia. A disciplina é adaptada à realidade de
cada curso, assim, por exemplo, para a Fisioterapia ensina-se a interação do infravermelho com a
matéria pensando na aplicação desta radiação no aquecimento de tecidos do corpo humano. O
mesmo processo físico é ensinado para o curso de Ecologia focalizando-se na iteração da radiação
infravermelho gerada pela terra com a atmosfera e o efeito estufa. Para o curso de Odontologia não
se ensina radiação infravermelho, mas Raios X e suas aplicações.
Pelo parágrafo anterior o leitor poderia inferir que se ensinam conceitos aplicados nos cursos de
Biofísica. Isto é hoje, e é apenas uma parte da verdade. Observe, a título de ilustração, como se
estrutura um dos livros texto mais antigos e conceituados sobre o tema, um livro argentino conhecido
pelo nome de seu autor, o Frumento. Um terço do livro é só físico-química: soluções, pH, equilíbrio
ácido-base, tensão superficial, difusão e transporte, colóides, etc. Um sétimo deste livro é dedicado à
termodinâmica, onde apenas uma pequena parte é voltada a calorimetria animal que realmente
interessa ao biólogo. Outra boa parte é consumida em radiobiologia, com muita ênfase em
atomística, física nuclear e radiações. Mais um pouco sobre membrana celular e por fim resta alguma
coisa para Biofísica dos sistemas. Esta última corresponde a tópicos de física necessários ao estudo
dos sistemas muscular, circulatório, respiratório, renal, auditivo e ótico.
Hoje, em nosso departamento, estamos trabalhando para dar um caráter mais aplicado e atual a esta
disciplina. Os estudantes de Biologia e Ecologia estão estudando tópicos de Biofísica ambiental, que
não existiam nos currículos anteriores. Assim introduzimos temas como efeito estufa, dinâmica da
camada de ozônio, rendimento energético entre níveis tróficos na cadeia alimentar ou poluição
sonora. Por outro lado, as turmas da área da saúde estão vendo ainda mais de perto a física
relacionada aos equipamentos biomédicos que utilizarão em suas profissões. Há vinte anos atrás,
por exemplo, não se mencionava em sala de aula ultra-som, ressonância magnética nuclear ou laser,
nos dias de hoje estes conceitos são vitais para o profissional de Enfermagem, ou Biomedicina.

Um importante motivo de ser da Biofísica é dar suporte ao ensino de Fisiologia, o qual, por si só,
justificaria sua inserção em cursos de Medicina. Existem alguns conceitos cruciais para o
entendimento do sistema circulatório e respiratório humano que necessitam de conhecimentos de
dinâmica de fluidos que não são sequer mencionados no ensino médio. Um médico precisa conhecer
a lei de Bernoulli e a transição do regime laminar para o turbulento para entender os sons pulmonares
e cardíacos. Também relacionado ao sistema circulatório, a velocidade do sangue na saída do
coração pode ir a 30cm/s e nos capilares não passa de 0,3mm/s o que se explica pela conservação
da vazão em sistemas em série e paralelo. Ademais, para se entender a queda de pressão ao longo
do sistema circulatório (e o motivo de possuirmos afinal um coração) é preciso saber o que são
fluidos reais e o que é a viscosidade.
Um outro tópico que está ausente do ensino de segundo grau (e inclusive do Halliday), mas que
aparece com força na Biofísica do sistema auditivo é o conceito de impedância acústica. O som com
o qual nos comunicamos se propaga no ar, mas o corpo humano é constituído principalmente de
água que possui uma impedância acústica muito maior do que o ar, devido a isto a maior parte da
energia da onda sonora vinda do meio exterior é refletida no ouvido ao invés de ser transmitida para
dentro do crânio. Desta forma o nosso sistema auditivo, ao longo de sua história evolutiva, teve que
desenvolver mecanismos de ganho extraordinários para compensar esta perda. Curiosamente, a
audição nos organismos aquáticos não enfrenta este problema, sendo então muito mais simples do
ponto de vista anatômico e fisiológico.
No mais das vezes, entretanto, o estudante da área da saúde precisa apenas aprofundar conteúdos
do segundo grau na compreensão da fisiologia. Os conceitos de pressão osmótica para entender o
funcionamento do rim e da troca de fluidos através das membranas, refração da luz no olho, difusão e
diferença de potencial na membrana celular, pressão parcial de gases e difusão no sistema
respiratório, pressão em fluidos na descrição da medida da pressão cardíaca, ou alavancas na
compreensão da biomecânica do sistema esquelético muscular. Existem também conceitos que não
são muito explorados no ensino médio, mas se mostram utilíssimos em várias áreas da Biofísica, cito
a intensidade da onda (ou radiação), que possibilita o entendimento de escala decibel em acústica, da
sensibilidade visual em fisiologia da visão, e da radioproteção em radiobiologia.
Na área da saúde a Biofísica é vista, muitas vezes, a reboque do maquinário biomédico. Ensina-se
Biofísica, também, para que os profissionais da saúde possam operar instrumentos médicos
sofisticados onde se destacam os aparelhos de imageamento. O século XX assistiu a um aumento
exponencial no desenvolvimento das tecnologias médicas. A invasão da física e da tecnologia na
medicina começou há pouco mais de 100 anos com a descoberta dos raios X que quase
imediatamente se tornaram um instrumento de diagnóstico clínico produzindo imagens do interior do
corpo humano. Quanto ao uso de radiações na medicina vale destacar aquilo que no Brasil se chama
Física Médica. Os físicos reivindicaram com sucesso para sua categoria as atividades profissionais
envolvendo o uso de material radioativo e de radiações ionizantes em geral. Divide-se a Física Médica
em três grandes áreas, a saber: a radioterapia, o radiodiagnóstico e a medicina nuclear. A primeira é
exclusivamente terapêutica enquanto as outras duas estão na ponta das técnicas de imageamento. A
radioterapia trabalha com o uso de radiações ionizantes na destruição de tecido canceroso, seu mote
é: destruir com radiação o máximo de câncer minimizando o dano aos tecidos sadios do corpo. O
radiodiagnóstico trata do estudo de imagens médicas usando raios X, a técnica básica é: radiação de
uma fonte externa incide sobre o corpo projetando sombras (os ossos são mais radio-opacos do que
os tecidos moles) em uma película fotográfica radio-sensível. A medicina nuclear é um pouco mais
sofisticada, aqui radioisótopos são introduzidos no paciente sendo seletivamente absorvidos por
tecidos que passam a irradiar radiação gama. Então um sensor fora do corpo, tipicamente uma
gama-câmara, capta esta radiação e uma imagem é construída no computador. Tanto a medicina

nuclear como o radiodiagnóstico são essencialmente técnicas de imageamento, mas na primeira o
paciente não entra em contato direto com radioisótopos.
Existem outras técnicas de imageamento que não usam radiações ionizantes, como a ultrasonografia e a ressonância nuclear magnética. Na compreensão destas tecnologias se utiliza uma
linguagem física sofisticada, a ultra-sonografia envolve ondas de ultra-som, reflexão de onda na
passagem entre meios (aqui entra de novo o conceito de impedância acústica), absorção da onda
acústica pelos tecidos, difração, etc. A ressonância magnética é ainda mais sutil, pois para seu
entendimento se necessitam usar idéias quânticas como spin de partículas nucleares e interação do
spin com campos magnéticos oscilantes. É curioso que do ponto de vista da classificação dos
saberes, a ultra-sonografia e a ressonância magnética são estudadas por engenheiros. Chama-se
pomposamente de bioengenharia este ramo da engenharia.
Outra grande área da bioengenharia lida com potenciais elétricos evocados que são registrados em
uma série temporal. Variando um pouco os eletrodos e o sistema de amplificação e filtragem do sinal
se constroem vários instrumentos de medida de biopotencias importantes no diagnóstico médico. O
mais famoso, e que corresponde ao mais intenso sinal elétrico no corpo, é o eletrocardiograma. Este
instrumento registra o campo elétrico oscilante do coração, com auxílio do eletrocardiograma muitas
disfunções cardíacas podem ser detectadas. Em ordem de fama e importância segue o
eletroencefalograma que registra os potenciais evocados sobre a superfície do couro cabeludo
informando sobre o comportamento elétrico do cérebro. É curioso o número de eletrodos (e de canais
de entrada) que podem ser usados neste equipamento, varia de 8 até mais de uma centena
dependendo do tipo de exame. Existe também um instrumento que avalia o sinal da atividade elétrica
dos músculos, o miograma. Este instrumento pode usar tanto eletrodos de superfície (como aqueles
utilizados no eletrocardiograma) como sensores tipo agulha para avaliar a condição de músculos
profundos.
A área da bioengenharia é vasta, quem já visitou uma UTI pode imaginar. Medem-se sinais de
pressão dentro de um vaso sangüíneo, sinais da concentração de oxigênio, glicose ou gás carbônico
no sangue, o fluxo de ar expelido pelos pulmões, a temperatura em tecidos, a velocidade do sangue
em vasos, os sons pulmonares e tantos outros. Como este artigo é sobre os conteúdos da cadeira
de Biofísica, e em cursos de graduação nem sempre se vai muito além do eletrocardiograma e de
algumas técnicas de imageamento, não convém se adentrar nos filamentosos meandros deste ramo
da engenharia.
Para fechar está seção se citarão três tópicos que não são usualmente abordados (mas poderiam
ser) em Biofísica: biologia molecular, dinâmica de populações e leis alométricas. É sabido que para
se entender o movimento, interação e estrutura de biomoléculas se utilizam muitos conceitos de
física (e de química), porém a biologia molecular é um ramo da bioquímica, apesar de que, por incrível
que pareça, hoje a maior parte dos artigos publicados em revistas especializadas de Biofísica estar
relacionado a este tema. Assuntos como enzimas, afinidade entre biomoléculas ou estrutura
tridimensional do DNA por pertencer historicamente a bioquímica não são ministrados na cadeira de
Biofísica (pelo menos não em nossa instituição). A dinâmica de populações é uma parte da ecologia
que estuda o número e a proporção de espécies frente às pressões do meio, seus métodos foram
fortemente influenciados pela teoria dos sistemas dinâmicos. Não por acaso foi um ecólogo, Lord
Robert May, quem descobriu caos na equação logística, uma equação clássica da ecologia de
populações. Hoje a ecologia é o ramo da biologia que mais se utiliza de descrições matemáticas da
natureza; um biólogo pode passar sua vida confortavelmente longe de equações, um ecólogo jamais.
Por fim as leis alométricas que nos possibilitam relacionar grandezas como tamanho, consumo
energético, velocidade do vôo ou tempo entre dois batimentos cardíacos para um conjunto muito

grande de organismos. O estudo das leis alométricas abre um sem número de conexões físicas e
matemáticas no mundo da vida.

Conclusão adicionada de uma definição e filosofanças
Atendendo ao fascínio por racionalidade que marca o homem moderno, e a maior parte de nossos
leitores, apresentaremos uma quase definição de Biofísica que procura atingir tais expectativas
intelectuais. Citamos o livro de Glaser: a Biofísica não é "física para biólogos", nem "métodos de física
aplicados ao mundo biológico" (ele poderia ter acrescentado, menos ainda "física para se entender o
maquinário médico"), mas um moderno ramo da ciência que conduz a um novo enfoque do nosso
conhecimento das funções biológicas. Depois acrescenta: a Biofísica é uma disciplina distinta com
seus próprios métodos e idéias atravessando toda a hierárquica rede das estruturas biológicas,
estudando das elementares estruturas biomoleculares, a rede metabólica da célula, passando pela
dinâmica de funcionamento de tecidos e órgãos até a interação dos indivíduos entre si e com o meio.
Talvez o leitor, neste momento do texto, se sinta um pouco perplexo. A definição de Biofísica acima é
tão ampla que abarcaria quase toda a biologia, mas por outro lado ensina-se nos cursos de
graduação de Biofísica uma física destinada ao melhor entendimento dos problemas que os
estudantes enfrentam em seus cursos, quaisquer que sejam eles. Então: o que é a Biofísica? Um
conjunto de métodos da física aplicados ao universo da vida, ou uma disciplina distinta com seus
métodos e objetivos próprios? Uma vez que esta não é uma questão científica, mas filosófica, pois
envolve o sentido das palavras, não se faz necessária uma resposta objetiva. E fica a questão em
aberto.
O famoso político interiorano da novela o Bem Amado já anunciava filosoficamente: "palavras são
palavras nada mais do que palavras". Uma sentença ambígua e maliciosa, induz relativismo, brinca
com a arbitrariedade dos significados e ainda deixa aberta a possibilidade de se ser contraditório e
incoerente. Mas, sobretudo, desvela a essência humana e social da linguagem. Se o idealista Platão
não concordasse com ele, seguramente Wittgenstein o faria: o sentido das palavras é criado e
sustentado em um jogo de interesses e necessidades de grupos humanos. Por isto este escrito não
se refere ao que seja a Biofísica, mas humildemente ao que se ensina nas cadeiras que levam este
nome, e, ainda, aventura-se a sugerir conteúdos que poderiam ser incluídos sob o guarda-chuva
chamado Biofísica. Pois o autor acha que palavras são algo como gavetas, armários ou guardachuvas. No mais das vezes as gavetas têm fundo falso, o armário é grande demais e o guarda-chuva
pinga letras por todos os lados.

Agradecimentos
Agradeço aos professores Alexandre Queiroz e Ronaldo Alves que tem me ajudado a superar o trauma de ter
caído de pára-quedas em terra estrangeira. Ademais cito o apoio financeiro do CNPq na realização deste trabalho.

Bibliografia
J. E. R. Durán, Biofísica - Fundamentos e Aplicações, Prentice Hall, São Paulo, 2003.
A. Frumento, Biofísica, Editora Intermédica, Buenos Aires, 1974.
E. A. C. Garcia, Biofísica, Sarvier, São Paulo, 2002.

R. Glaser, Biophysics, Springer Verlag, Heidelberg, 1996.
M. Carneiro Leão, Princípios de Biofísica, Guanabara, Koogam, Rio de Janeiro, 1982.
J. Oliveira, Biofísica para Ciências Biomédicas, EDIPUCRS, Porto Alegre, 2002.
E. Okuno, L, Caldas, C. Chow, Física para Ciências Biológicas e Biomédicas, Harper & Row do
Brasil, São Paulo, 1982.
John G. Webster, Medical Instrumentation: Application and Design, John Wiley & Sons, Inc. New York,
1998.